Se avete già letto questa rubrica, potete saltare l’introduzione. Se non l’avete mai letta, potete saltarla ugualmente. Tanto chi si è mai fermato a leggere l’introduzione di qualcosa?

Introduzione

Ognuno di noi almeno una volta nella vita, anche solo per provare, si è imbattuto in qualche modo in un libro di storia: c’è chi l’ha fatto per interesse e chi perché costretto dai servizi sociali, c’è chi l’ha fatto per passione e chi invece avrebbe preferito essere il bersaglio durante una gara di sputi.

In ogni caso, ad ognuno di noi la storia ha lasciato qualcosa. Chi, per esempio, non ha mai utilizzato l’espressione “è stato più facile dell’invasione della Polonia” come termine di paragone delle proprie esperienze quotidiane? Chi non ha mai avuto un’animata discussione con gli amici al bar, possibilmente dopo il quinto negroni, sul fatto se sia o no vero che Gabriele D’Annunzio si fece asportare due costole e sui quali fossero le motivazioni che avrebbero spinto il Vate ad un tale scelta?

Perché la storia è anche questo: accanto ai grandi eventi e ai grandi personaggi ci sono aspetti della storia curiosi, comici, drammaticamente comici, dubbi o puramente e semplicemente ignoranti.

Con questa rubrica vogliamo ripercorrere in modo alternativo quella grande narrazione che ha portato la razza umana dal disegnare sulle pareti delle caverne a ballare in modo scomposto su TIK TOK (NDR, anche se a scrivere è una sola persona, per questa rubrica verrà utilizzato un decontestualizzato  plurale maiestatis ).

Vi auguriamo una buona lettura e ricordate sempre: mai invadere la Russia d’inverno!

L’ illusione del vetro

Un giorno, alla fine del 1840, la principessa Alexandra Amelie, la figlia ventitreenne del re Ludovico I di Baviera, recentemente abdicato, si stava facendo strada attraverso i corridoi del palazzo di famiglia. I suoi parenti hanno notato che la giovane donna ossessiva e molto intelligente, che indossava solo il colore bianco, si comportava in modo ancora più strano del solito. Alexandra Amelie stava camminando di lato attraverso porte e corridoi labirintici, in punta di piedi e girando con attenzione il suo corpo in modo che nulla la toccasse.

 

 

Quando la sua famiglia le ha chiesto cosa stesse facendo, la principessa ha spiegato di aver appena scoperto qualcosa di straordinario. Da bambina aveva ingoiato un pianoforte a coda fatto interamente di vetro. Ora si trovava dentro di lei, completamente intatto, e si sarebbe frantumato se avesse fatto qualsiasi movimento improvviso.

 

 

Sorprendentemente, la strana fissazione di Alexandra Amelie non era un disturbo insolito. La principessa, infatti, seguiva una lunga tradizione di reali, nobili e studiosi che credevano che tutte o alcune parti del loro corpo fossero fatte di vetro trasparente e fragile. Conosciuta come “l’illusione del vetro”, questa malattia psicologica, registrata per la prima volta nel Medioevo, sarebbe diventata abbastanza comune prima di scomparire quasi del tutto alla fine del XIX secolo.

Come un elefante in un negozio di cristalli

Uno dei primi pazienti registrati a soffrire di questa illusione fu probabilmente la sua vittima più famosa. Il re Carlo VI (1368–1422) era salito al trono di Francia all’età di 11 anni. Bello, giudizioso e carismatico, aveva guidato gli sforzi di riforma dopo aver preso il posto dei suoi reggenti corrotti nel 1388, snellendo la burocrazia reale e circondandosi di illuminati consiglieri. Queste azioni lo portarono a essere soprannominato Charles “l’amato”. Ma nel 1392, subì un crollo psicotico (ritenuto la sua prima manifestazione di schizofrenia), che avrebbe portato a sporadici episodi di violenza e periodi di inerzia e confusione per il resto della sua vita.

 

 

Charles “l’amato” era ora conosciuto come Charles “il pazzo”. Presumibilmente, il re credeva di essere vittima di un incantesimo che aveva reso il suo corpo interamente fatto di vetro. Per impedirsi di “frantumarsi”, Charles rimaneva immobile per ore, avvolto in pile di coperte spesse. Quando doveva muoversi, lo faceva indossando un indumento speciale, che includeva “costole” di ferro per proteggere i suoi organi di vetro.

 

 

Se quello di Carlo il Pazzo può sembrare un evento insolito, in realtà ci sono riferimenti registrati nelle enciclopedie mediche di tutta Europa per tutto il corso del Medioevo e del XVII secolo di persone che credevano di possedere cuori, piedi e teste di vetro. Altri pensavano che fossero in realtà fiaschi di vetro. Gli uomini sembrano avere una certa predilezione per le natiche di vetro, per cui si sedevano con un cuscino legato al sedere. Nicole du Plessis, parente dell’onnipotente cardinale Richelieu di Francia, soffriva di questa particolare disturbo. Un altro uomo, credendo di possedere un didietro di vetro, è stato picchiato dal suo medico, nella speranza che si rendesse conto che era la sua carne non fosse fatto di vetro.

 

 

Molti di coloro che soffrivano di un’illusione di vetro, tra cui la principessa Alexandra Amelie e il re Carlo VI, erano considerati persone eccezionali di grande intelligenza e ingegnosità. Raffigurazioni di vittime insolitamente intelligenti del disturbo sono apparse in commedie e nella letteratura popolare nel corso dei secoli, in particolare nel racconto di Miguel de Cervantes El licenciado Vidriera   (noto in vari modi in inglese come The Glass Graduate , Doctor Glass-Case e The Glass Lawyer ) , pubblicato nel 1613. In esso, un giovane e brillante avvocato di nome Tomas Rodaja è vittima di un filtro d’amore che gli fa credere di essere fatto di vetro, rendendolo cosi libero dai vincoli della carne :

“Chiese alla gente di rivolgersi a lui da lontano, e disse che potevano fare le domande che volevano, perché era un uomo di vetro, non di carne, e poiché il vetro è di materia sottile e delicata, l’anima lavora attraverso di esso con più velocità ed efficienza che attraverso il materiale del corpo normale, che è pesante e terroso”.

 

 

Quindi qual era esattamente la causa di questa peculiare manifestazione di malattia mentale? Gli studiosi dell’epoca, lo attribuirono alla diagnosi ormai screditata di malinconia, una sorta di nobile depressione, spesso legata all’aristocrazia e al genio. Nel caso dei reali, gli psicologi contemporanei ipotizzano che credere che uno fosse di vetro avrebbe potuto essere un modo per esprimere quanto si sentissero vulnerabili, fragili ed esposti nelle loro posizioni pubbliche. Era un modo per esprimere umanità, sensibilità e forse il desiderio di essere lasciati soli.

 

 

La comprensione medievale del corpo sosteneva che la salute fosse raggiunta attraverso un equilibrio dei quattro umori: sangue, catarro, bile gialla e bile nera. La malinconia era causata da un eccesso di bile nera, che si credeva essa stessa, nel calore del corpo afflitto, assumesse una lucentezza vitrea, ” vitrea bilis “. La bile nera era anche l’umorismo dell’intelletto; la malinconia era sia la maledizione di studiosi, poeti e filosofi, sia la fonte del loro splendore.

Il Seicento fu anche l’era della vanitas, un genere di natura morta in cui gli oggetti simbolici erano raggruppati insieme per rappresentare la fragilità e la caducità della vita. In queste immagini, il vetro, come le bolle, le clessidre e i fiori appassiti, era un simbolo dell’effimero della vita sulla terra. Allo stesso modo, il vaso in frantumi è un simbolo cristiano comune per la fragilità e la limitazione del corpo. Forse pensarsi come una struttura di vetro delicato era una reazione alla fragilità del corpo umano, e alla facilità con cui, in un istante, poteva essere frantumato.

 

 

D’altra parte, c’era un lato magico del vetro. La lavorazione del vetro era vista come una sorta di alchimia: la trasmutazione di sabbia e polvere in cristallo traslucido. Al vetro è stata anche attribuita la meravigliosa proprietà di rompersi se toccato dal veleno, un potere “superiore all’oro o all’argento o a qualsiasi altro minerale”. (Un corpo umano, come un calice di vetro, è un vaso che si rompe quando viene riempito di veleno.)

Secondo il professor Edward Shorter, storico della psichiatria dell’Università di Toronto, nel corso della storia sono state riportate fissazioni con materiali innovativi. Prima dell’illusione del vetro, c’erano persone che credevano che i loro corpi fossero fatti di terracotta e durante il 19° secolo, le persone iniziarono a credere che fossero fatti del materiale da costruzione dominante del giorno: il cemento. Le nostre delusioni moderne tendono a coinvolgere la tecnologia: chi ne soffre può credere che il governo abbia piazzato un microchip nel loro cervello o che un computer li stia costantemente monitorando.

 

 

Oggi sono ancora presenti, seppure in numero limitato, casi di persone che ritengono di essere fatte di vetro. L’illusione del vetro ha una potente risonanza contemporanea in una società in cui le angosce relative alla fragilità, alla trasparenza e allo spazio personale sono pertinenti all’esperienza e alle ansie di molte persone del vivere nel mondo moderno.

 

 

La sensazione di essere fatti di vetro potrebbe essere un modo utile per capire come si negozia la società, una società sempre più affollata, in cui i moderni progressi tecnologici ci isolano e offrono una comunicazione apparentemente senza confini.

 

 

Ciò che le persone con queste delusioni hanno in comune è che si sentono tutte fragili. Infatti, quando l’autore Giovanni Boccaccio fu chiamato disperatamente “uomo di vetro” nel 1393, rispose con una replica che poteva essere compresa da ogni essere umano, da una principessa nobile a un povero:

“Siamo tutti uomini di vetro, soggetti a innumerevoli pericoli”, ha scritto in una risposta scritta al suo critico. “Il minimo tocco ci spezzerebbe e ritorneremmo al nulla.”

Ci vediamo alla prossima storia

Con discreto affetto

Il Biondo